Resumen
El agua es un componente vital, aunque poco estudiado, de la producción pecuaria. Se calcula que el sector ganadero consume un 8% de las existencias mundiales de agua, mayormente en explotaciones intensivas de engorde. Los autores examinan la producción pecuaria desde una perspectiva general, considerándola un componente de la cadena alimentaria humana y analizando la eficiencia con que en este sector se utiliza el agua. Los modelos mundiales, todavía rudimentarios, no permiten distinguir entre países desarrollados y en desarrollo o entre un sistema de producción y otro. Aun así, los datos preliminares indican que, tras ajustar la producción de proteínas con respecto al valor biológico de éstas para la dieta humana, ninguna proteína de origen vegetal presenta una utilización del agua sensiblemente más eficiente que las proteínas del huevo, y sólo la soja es más eficiente que la leche y la carne de cabra y de pollo. En algunas regiones, sobre todo en los países en desarrollo, los animales no sirven solamente para obtener alimentos, sino que también proporcionan fuerza de tracción, abono para los cultivos, y fibra; asimismo los animales permiten eliminar los subproductos agrícolas que de otra manera acabarían convertidos en desechos. El ganadero es el sector agrícola que crece con más rapidez, lo que ha llevado a una creciente industrialización y también, en ciertos casos, a una relajación de los requisitos ambientales. En las economías emergentes, el creciente protagonismo de la ganadería viene ligado al aumento de la riqueza rural y del consumo de proteínas animales. El uso del agua con fines de producción pecuaria debería considerarse parte integrante de la gestión de los recursos hídricos en la agricultura, teniendo en cuenta el tipo de sistema productivo (por ejemplo, ganado alimentado con cereales o con cultivos mixtos), la escala de producción (intensiva o extensiva), la especie y raza del ganado y los aspectos sociales y culturales ligados a la producción ganadera en diversos países.
 
Palabras clave
Agua – Agua virtual – Calidad del agua – Determinación del precio del agua – Eficiencia en el uso del agua – Producción ganadera – Proteína – Usos del agua – Valor biológico.